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麦烧历险记

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日志

 
 

No.3 小行星随时撞击地球(1)

2006-10-29 15:39:17|  分类: discover |  标签: |举报 |字号 订阅

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小行星撞击:地球时刻面临的天敌

       对于地球来说,终极的杀伤性武器不是核弹也不是正在缓慢进行的全球变暖,而是从太空中疾驰而来的一块岩石。

一 是否曾经发生过小行星撞击

      1 第一个被确认的陨石坑——巴杰林陨石坑

      地球拥有46亿年的历史,在这段漫长的岁月中,小行星是否曾经光顾并带来毁灭性的撞击?

      其实地球每天都不得不迎接10亿多个来自太空的不速之客,它们是小行星和彗星的碎片,有些个头还没有豌豆大,有些大个头则会造成灾难。

      很早之前的科学家们还没有意识到地球面临被小行星撞击的危险,直到1903年,美国采矿工程师丹尼尔·巴杰林的发现让天文学家抬头仰望太空时开始关注小行星。

      美国亚利桑那州北部的巴杰林陨石坑(Barringer meteorite Crater),这是地球上第一个被确认的陨石坑。

      可以想象一下: 在2万年前的某一天,天空中一个微小亮点吸引了你的注意力,它像极了一个凝聚所有光芒的小太阳。在你还在思考这位不速之客的来历时,它正以每秒约18,000米的速度迎面而来,极快的速度和摩擦产生巨大的热量,周围空气的温度高达20000摄氏度,在你还没有来得及逃跑之前热浪已经把你化为蒸汽。      

一瞬间,地球的表面变成了一个火焰的喷泉,天空由蓝色变成炽红色,即便你侥幸逃过了撞击,呼吸这些凝结着岩石碎末的空气,最终也会让你窒息。撞击出的碎块又被反弹回高空,有的甚至会跑向月球,之后受到地球引力的吸引而落下,变成灿烂的满天流星。

这个重量为30万吨、直径为40米的天外来客很幸运的落在了亚利桑纳州北部的沙漠地区,陨石坑宽1264米,深174米,游客们来此参观时顺着很陡的小道花1个小时才可以走到坑底。地球的某座中等城市逃过一劫。

但,我们不可能每次都那么幸运。

地球上有多少个陨石坑?地球曾经经历多少次毁灭性的撞击?下一次撞击何时来临?

事实上,每隔5千万年,地球就会迎来一场毁灭性的灾难。上一次灾难发生在6500万年前。

2 、导致恐龙灭绝的小行星撞击

通过航天飞机上对地面的3-D测量技术,科学家终于看清了藏在地下的“希克苏鲁伯”面貌。(图片来源:加拿大国家地质勘测局) 

在墨西哥的尤卡坦半岛上有一个叫做希克苏鲁伯的陨石坑(Chicxulub Crater),它和6500万年前的恐龙灭绝有什么关系?答案就隐藏在这层白白的岩石里。

这层岩石被地质学家称为K-T边界(K-T boundary),意思是白垩纪-第三纪界限的标记线。下层岩石中含有丰富的恐龙化石,但在K-T边界以上,恐龙消失了。

这说明恐龙在极短的时间内灭绝,但科学家怎样断定这一定和陨石有关?

K-T边界岩石中含有铱,铱是一种稀有金属,在地球中的平均含量只有十亿分之一。然而这个岩层中的铱含量是正常含量的200倍。还能在哪里找到这么多的铱呢?在太空中。

太空中的铱含量比地球高出1千倍。人们还在这层白色岩石中找到了冲击石英的证据,只有小行星才会留下这样的标记。高含量的铱和冲击石英,出现在地球上许多地方的第三纪界限岩层里。这种全球性的痕迹,只可能来自最猛烈的撞击。撞击的地点就在现在墨西哥的犹卡坦半岛。

6千5百万年前的这次撞击非常猛烈,人类历史上的任何事件都没法和它比。那时撞上地球的小行星或彗星,宽度大约是6英里。它以超过40倍音速的速度冲向地球表面。它的体积非常庞大,所以当它撞上地球时,前端已经碰到了地表,尾部却还在3万5千英尺的高空,相当于喷气式客机的飞行高度。撞击地球的是高山一样大小的一块巨岩。

最初的爆炸完全摧毁了几百英里之内的一切。整片的森林被铲平。撞击产生的震动造成了全球性的大地震,而这还只是撞击后几秒钟内发生的情况。更糟的还在后面。

一些说法指出,在接下来的几个月里,烟尘将阳光完全遮住,地球陷入了一片黑暗。大部分植物因缺乏日照而死亡,植食动物也随之饿死,整个食物链被拦腰斩断。这次撞击释放出大量的含碳气体,相当于现代社会使用矿物燃料3千年的总量,它加快了全球变暖的步伐。所有你能想象得到的环境灾难,都在同一时间发生了。

尽管如此,我们哺乳动物还是应该感谢这场特殊的灾难。恐龙已经统治地球1亿5千万年了,它们的灭亡使哺乳动物得以进化,成为地球的主宰。没有6千5百万年前的那次撞击,就不会有人类,它对人类的进化非常关键。

除此之外,最近的一次轰动世界的小行星撞击发生在1908年。

1908年6月30日清晨,西伯利亚中部,一个巨大的火球从天空中划过。它着地之后引起了一场大爆炸,扫平了大约2000平方公里的森林,烧毁了大量树木,引起的大气冲击波绕地球两圈。这一事件被称为通古斯爆炸,人们对它提出了反物质、黑洞、外星飞船坠毁等种种戏剧化的说法,但最令人信服的解释是:一块彗星碎片撞击了地球。这个由冰和尘埃构成的“脏雪球”长约100米,重100万吨,飞行速度每秒30公里,撞击产生的能量超过广岛原子弹的600倍。如果晚到8小时,它就可能把伦敦城变成一片瓦砾场。

一颗小行星终结了恐龙王朝,通古斯爆炸离我们并不遥远。小行星的撞击即决定了我们的过去,也将决定我们的未来。小行星毁灭地球的危险真的存在吗?我们会不会最终步恐龙的后尘?

(本文已在网易探索频道发表 未经允许 请勿转载)

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